Una enfermedad desconocida, similar al sida, se extiende por Estados Unidos

Publicado: septiembre 2, 2012 en Actualidad, Medicina, Noticias
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ES DE ORIGEN ASIÁTICO Y SOLO AFECTA A LOS ADULTOS

Una enfermedad desconocida, similar al sida, se extiende por Estados Unidos

La comunidad científica está perpleja ante la propagación de una nueva enfermedad con unos síntomas muy similares al sida, pero de la que poco se sabe todavía. El artículo Adult-Onset Inmunideficiency in Thailand and Taiwan,publicado recientemente en el New England Journal of Medicine, da cuenta de la existencia de esta dolencia, hasta ahora desconocida. Esta ataca el sistema inmunológico de los pacientes, generalmente adultos de más de 50 años y que no son portadores de VIH. Los primeros indicios de esta nueva enfermedad se revelaron en 2004, ciñéndose únicamente a la región asiática, principalmente Taiwán y Tailandia, pero ya se han encontrado casos en Estados Unidos. La incertidumbre es cada vez mayor, pero el hecho de que no sea contagiosa tranquiliza a los investigadores.

La doctora Sarah Browne, miembro del National Institute of Allergy and Infectious Diseases de Estados Unidos y que ha participado en la investigación, explica que “esta enfermedad daña el sistema inmunológico de la gente, dejando al cuerpo incapaz de combatir infecciones. Se trataría de un nuevo tipo de inmunodeficiencia adquirida, sin embargo, no es contagiosa, a diferencia del sida ni tampoco hereditaria genéticamente”. Todo un misterio, pues se desconocen las causas de su desarrollo.

Lo que más ha desconcertado al equipo de investigadores es que daña el sistema inmunológico, pero sin atacar las células T del cuerpo (linfocitos), que son las encargadas de combatir las infecciones, como sí ocurre en el caso del VIH. Además, también se ha descartado que su origen sea genético, pues los pacientes analizados no tenían familiares que hubiesen contraído la enfermedad.

Una enfermedad sin tratamiento

La hipótesis de los responsables del estudio es que la enfermedad tiene un amplio componente ambiental, pues la mayoría de los pacientes se concentran en Asia. Sin embargo, el hecho de que se hayan detectado varios casos en Norteamérica ha generado ciertas dudas sobre esta idea. La propia Brownereconocía en las páginas del diario francés Le Monde que, por lo menos hasta ahora, “es difícil determinar la amplitud de esta enfermedad” a la que todavía no se le ha dado nombre. El estudio se basó en una muestra de un centenar de pacientes, pero “sabemos que el número de personas afectadas es mucho mayor”, añadía la investigadora.

Las muertes producidas a causa de esta extraña enfermedad tampoco se han podido determinar, aunque sí se sabe que en el caso de los pacientes estudiados se debió a infecciones graves. Los errores de diagnóstico son comunes a la hora de definir las causas de muerte, que se suele confundir con la tuberculosis por la fiebre persistente que provoca.

Las sospechas de los investigadores sobre las causas de la enfermedad se ciñen a “modificaciones genéticas desencadenadas por infecciones previas”, pero hasta que se realicen nuevas investigaciones solo se trata de una hipótesis más. Según explica Browne, los pacientes afectados sufren una modificación genética que promueve la generación de unas células conocidas como ‘anticuerpos’, las cuales serían las responsables de bloquear ciertas sustancias, impidiendo así que el organismo combata las infecciones. Este bloqueo hace que los pacientes sean vulnerables a virus, hongos y parásitos, pero sobre todo a microbacterias, un grupo de gérmenes similares a los de la tuberculosis que pueden causar un grave daño en los pulmones. Lo mismo ocurre en el caso de las personas portadoras de VIH.

“Es absolutamente fascinante. He visto al menos a tres pacientes en los últimos 10 años que podrían haber tenido esta enfermedad”, afirma Dennis Maki, especialista en enfermedades infecciosas de la Universidad de Wisconsin. Es probable que algún tipo de infección pueda estar detrás de la enfermedad, aunque parece que la dolencia no se propaga de persona a persona, añade el especialista.

Los tratamientos empleados en este tipo de pacientes, a base de antibióticos y otro tipo de fármacos utilizados contra el cáncer para frenar la producción de anticuerpos, todavía no han obtenido resultados positivos hasta la fecha.

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